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Open Access Publications from the University of California

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A Journal of Italian Studies Edited by the Graduate Students of the Department of Italian at UCLA

Italian Polarities: Integrity and Corruption, Morality and Transgression

Issue cover

Italy has long been defined by its contradictions. From the irreligious popes of the Middle Ages to the modern nation’s patchwork union, Italy has been seen as a nation of paradoxes and polarities. To better understand these contrasts, Carte Italiane is pleased to publish “Italian Polarities: Integrity and Corruption, Morality and Transgression.”

This issue seeks to explore the ways in which certain opposing notions – integrity versus corruption, morality versus transgression – have shaped Italy, and how Italians have lived, negotiated, and investigated these dichotomies. Specifically, this issue examines how these conflicting ideas have coexisted in the minds of Italians throughout history. How were poets like Petrarch and Dante able to reconcile their transcendent faith with their earthly desires? What effect did the decadence of the medieval Church have on Italian religiosity? Why did Italians so readily accept the limits of Mussolini’s totalitarian moral system? And what have marginalized authors done to transgress these boundaries? How is Italy still struggling to reconcile its history of domineering patriarchy with feminist and student movements? The papers in this issue seek to address the intersections of integrity/corruption and morality/transgression in the Italian context from the Middle Ages to today.

Front Matter

Table of contents

Articles

Notes on the Predicament of Humanist Culture

The humanist tradition rests on an idea of  the “human animal” that Giovanni Pico della Mirandola’s classic Oration on Human Dignity highlighted with exemplary elegance. This view – already questioned by Machiavelli, and re-elaborated by great Italian thinkers through the centuries (Tommaso Campanella, Giordano Bruno, and Giambattista Vico, among others) – reemerges in twentieth-century philosophical anthropology: human animals have an indeterminate nature, and cultures shape it.

Around 1960, there is an outburst of essays and reflections on ‘the crisis of culture’, both by some pupils of Martin Heidegger (Hannah Arendt, Günther Anders, Hans-Georg Gadamer, Herbert Marcuse), and by some members of the Frankfurt School (first of all, Theodor W. Adorno). In the same year, Jacques Lacan tackles in his seminar Freud’s essay on Civilization and its Discontents. Just four years later, in 1964, Susan Sontag gives a new picture of culture in her Notes on Camp.

The openness to the world, the potentiality or virtuality highlighted as the ‘human condition’ by most of these authors, is not only a resource for human creativity. Our flexibility as humans is limited, our creativity can be put at the service of aggressive and deadly drives, our indeterminacy can become prey to new forms of exploitation. Today’s culture seems to oscillate between a desperate attempt at control, and a desperate desire to loose control. If nostalgia for a more balanced life of culture would be vain, culture cannot smoothen or hide its dark side, becoming pure entertainment. The price to pay would be a painful ‘return of the repressed’.

Democrazia e sfera pubblica in Italia

This paper explores the issue of the Italians’ relationship to democracy against the theoretical background of Jürgen Habermas’s notion of the modern public sphere. After introducing the basic tenets of Habermas’s theory of democracy as founded on public opinion, open to dialog and exercising reason, the paper examines the state of the Italian public sphere in the wake of the Berlusconi era. The paper summarizes several perspectives by prominent Italianists on the different aspects of the Italian public sphere and draws conclusions about the limits and potential of the Italians’ commitment to democracy.

 

La mafia invisibile. Percezione e rappresentazione del fenomeno mafioso dall’Unità d’Italia alla Seconda Guerra Mondiale

Qual èstata la percezione e la rappresentazione della criminalità organizzatapresente in Sicilia? Questo articolo si propone di rispondere a questi dueinterrogativi cercando di mettere in evidenza lo iato esistente tra la continuapresenza nel dibattito pubblico della cosiddetta ‘mafia’ siciliana e la realecomprensione del fenomeno che emergeva dalla pubblicistica e dai documentiistituzionali. Nel corso dell’articolo verranno dunque raccontati i fattori checontribuirono a dare una visione distorta del fenomeno mafioso, ma allo stessotempo verranno evidenziati quegli elementi che riuscivano a cogliere la realenatura di quella tipologia criminale peculiare della società siciliana.

L'utopia corporea. Italo Calvino e il mondo alla rovescia

Lo scopo di questo articolo è delineare il percorso conoscitivo e artistico che ha portato Italo Calvino a riconoscere nel filosofo del carnevale e del basso materiale corporeo Michail Bachtin una guida per l'interpretazione dell'alterità. Concetto latente in ogni opera dell'autore, l'alterità rappresenta il “lato oscuro” dell'immaginario calviniano e si pone spesso in contrasto con il razionalismo geometrizzante celebrato da critici e lettori. Nell'articolo, dunque, verranno analizzati tre momenti di interazione tra raziocinio e alterità sotto l'auspicio di Bachtin e del suo mondo alla rovescia: La giornata d'uno scrutatore, dove l'alter ego dell'autore visita “l'ultima città dell'imperfezione”, l'istituto per disabili Cottolengo; l'opera incompleta La decapitazione dei capi, in cui Calvino cerca di conciliare razionalismo e alterità attraverso una feroce dittatura carnevalesca; infine Palomar, opera che, alla disillusione e all'impossibilità di conoscere il mondo, aggiunge un'eco malinconica dell'utopia carnevalesca e delle sue promesse.

Translation - "Apologo sull'onestà nel paese dei corrotti" by Italo Calvino

"A Defense of Honesty in the Land of Corruption" is a translation of "Apologo sull'onestà nel paese dei corrotti", by Italo Calvino, published in "La Repubblica", March 15, 1980, and republished in "Romanzi e racconti, volume terzo, Racconti e apologhi sparsi", Meridiani, Mondadori, 2005. Composed in the affabulatory but essential style of his collection of traditional Italian fables, the piece presents in few words a stark portrait of contemporary Italy, where every good citizen proceeds with clear conscience and high moral certainty to pocket illicit gains and defraud the state.

Fausta Cialente's Natalia: Representing Transgressive Female Formation During Fascism

This essay uses the conceptual lens of the novel of formation to examine the representation of subversive female behavior in Fausta Cialente’s Natalia (1930), which narrates the development of the title character from a twelve-year-old child to a young woman who appears to content herself with a life in wedlock. Between the beginning and endpoint of her formation is a series of episodes showing a profoundly nonconformist female whose transgression of expectations regarding female behavior is especially surprising given the political and cultural climate in which the novel was published. The exploration of transgression in Natalia is twofold. First is a consideration of aesthetic properties of the text, specifically Cialente’s incorporation of elements of Magical Realism. Her unique prose style can be deemed a form of transgression and is appropriate for the narration of Natalia’s unorthodox formation. Second is a discussion of the protagonist’s sexual development that describes how self-fashioning and the violation of gender norms feature prominently in her process of maturation. Though Natalia cycles through many distinct identities, the focus is on those that best demonstrate the degree to which her conduct is subversive: the one she assumes while in a sexual relationship with another woman and those associated with different phases of her relationship with a soldier, her eventual husband. Natalia’s treatment of both romantic partners reflects her willingness to deceive in order to maintain a position of power, and her experiences and actions, particularly the manner in which she alters her identity and manipulates others, are important to Cialente’s protest against fascist myths of women and motherhood.

Lettere di una novizia: la malafede di Piovene tra reinvenzione dei generi e retorica della diplomazia.

Recensendo nel 1942 Lettere di una novizia, Benedetto Croce ne indicava il sostrato culturale nell’opera Della dissimulazione onesta del trattatista morale del Seicento Torquato Accetto. All’intervento crociano, Piovene elaborava poi un’incisiva e dissimulata risposta, recensendo a sua volta - sul Corriere della sera nel febbraio 1943 - la ristampa dello stesso trattatello curata per Le Monnier da Goffredo Bellonci. Se per Croce la riesumazione del trattato di Accetto aveva un forte significato polemico contro la dittatura fascista, Piovene (che qualche decennio dopo avrebbe individuato nei tempi incerti e coercitivi del ventennio una causa storica alla sua ambiguità umana e politica) in questa occasione rilevava una significativa differenza tra la dissimulazione di Accetto e la propria consuetudine diplomatica, sollevando il problema della malafede: una incosciente “qualità dell’animo”, fondata sulla coesistenza indistinta di inclinazioni contrastanti, che nasconde “anche nel nostro segreto le cose meno degne dell’animo nostro”, consentendo di praticare l’unica forma di bene concessa in un mondo ove vera è solo la dimensione ontologica del male.

Relativismo di giustizia e ingiustizia; problematicità senza uscita; irrisolvibile conflittualità dinamica tra moralità e corruzione; distruzione delle certezze e dell’integra autenticità individuale di fronte a un universo che respinge ogni criterio di misura e non è solidale con l’essere umano, presiedono dunque alla strumentale reinvenzione, nelle Lettere, di due generi narrativi convenzionali, piegati alle ragioni della malafede: la forma del giallo e soprattutto quella epistolare, i cui schemi canonici sono programmaticamente demoliti dall’interno per dare voce alla trasgressiva instabilità di ogni norma etica e letteraria. Delle Lettere il mio articolo propone allora un’analisi prevalentemente strutturale che, senza tralasciarne l’aspetto tematico, ne segua i riflessi e gli sviluppi formali, rivelando la cifrata retorica pioveniana della doppiezza, unica chiave interpretativa sicura del mobile fondale del romanzo.

L'espressione della dicotomia tra artista e società nella Smania dello scandolo di Elsa Morante

Questo articolo è dedicato a un’analisi delle undici poesie raccolte sotto il titolo La smania dello scandalo, scritte da Elsa Morante e pubblicate nel 1968 all’interno del Mondo salvato dai ragazzini. Inizialmente, proporremo una breve esposizione della situazione storica degli anni Sessanta, per capire quali siano i principali eventi storici e culturali che possono avere condizionato la Morante nel momento della composizione del Mondo. In tal modo, si potranno contestualizzare le poesie e rendere più esplicita la poetica in esse espressa. Infatti, è importante ricordare che Elsa Morante rimane sempre in stretto contatto con la società e ne subisce l’influenza, nonostante questa scrittrice sia un’intellettuale isolata dalle maggiori correnti letterarie del suo tempo e si tenga lontana anche dal mondo politico. Nella seconda parte dell’articolo, presenteremo una dettagliata analisi compositiva e tematica delle poesia della Smania dello scandalo, con lo scopo di mostrare quale sia il pensiero morantiano relativamente alla società degli anni Sessanta e al ruolo delle giovani generazioni in essa. Infine, chiariremo quale sia l’opinione morantiana rispetto alla funzione e ruolo del poeta della società, in quanto la dicotomia artista-società è una delle polarities più persistenti nella cultura italiana, soprattutto se l’artista è donna. Abbiamo scelto di considerare solamente le undici poesie della Smania, piuttosto che tutto Il mondo, per motivi di spazio e perché i versi di queste undici liriche, in poche pagine, presentano con particolare grazia espressiva temi e immagini ricorrenti nelle restanti liriche del libro morantiano. La Morante riesce, in sostanza, a unire la programmaticità dell’espressione ideologica alla sensibilità del fare poetico.

Nomadic Translations: (G)hosting in Amelia Rosselli’s Variazioni belliche

Amelia Rosselli (1930-1996) was the first female author (and remains one of the few) to be included in the canonizing anthologies of 20th century Italian poetry. And although she has been published outside of Italy, few book-length translations of her work have been produced. Consisting of Italian, English and French, her poetics forges an alliance between three languages. Following Rosi Braidotti’s concept of “nomadic subjectivity,” Rosselli could be considered a nomadic polyglot poet never at home in one single language. She chose Italian, the language of her paternal heritage, to write most of her poetry. Nonetheless, her Italian poems contain linguistic elements—ghostly traces—of English and French. Considering her poems as nomadic texts, this paper explores to what extent the process of translation can function as a nomadic mode. Using Braidotti’s nomadic politics as a theoretical starting point via Walter Benjamin’s theories of linguistic kinship, the present analysis considers an ethics of hospitality via a guest-host relationship of language in translation. For instance, if Italian “hosts” English in the original poems, I explore how her contemporary translators have maintained, modified or reversed this linguistic (g)hosting in translation. I focus on a section of poems translated by Lucia Re and Paul Vangelisti as War Variations: A Bilingual Edition (2005) as well as Jennifer Scappettone’s Bellicose Variations in Locomotrix: Selected Prose and Poetry of Amelia Rosselli (2012).  

Passeggiate nella città proibita: prostituzione, erotismo e trasgressione ne L’incendiario di Aldo Palazzeschi

The paper proposes a thematic reading of Aldo Palazzeschi’s L’incendiario (1910) in light of two crucial paradigms of modernity: the figure of the prostitute, as Walter Benjamin depicts it in The Arcade Project, and the theory of eroticism formulated by Bataille in his L’erotisme (1930).

In the first part of my paper, I spell out a detailed reading of those poems that depict the reality of prostitution in L’incendiario, while also drawing textual comparisons with works by Charles Baudelaire, Guido Gozzano, and Gian Pietro Lucini that deal with the same topic.

In the second section, I adopt Bataille’s paradigm in order to frame the voyeuristic construct displayed in the early works by Palazzeschi (cf. Saccone 1987). From a linguistic and narrative standpoint, prostitution corresponds to a new kind of pornographic gaze, dissecting bodies in a series of unrelated fetishes. Palazzeschi’s graphic description of naked aging bodies can therefore be considered as a full-fledged act of pornography. At the same time, this new gaze violates fundamental interdicts such as the distinction between the human and the animal, the taboo of incest or the taboo of necrophilia. This results in a generalized regime of obscenity, revealed in a subversive coincidence of the opposites: the virginal prostitute and the bigoted old woman, the dead and the living, the human and the animal merge and overlap, bound by the laws of the same desire. The orgiastic laughter provoked by this grotesque imagery fully resonates with a deep and radical transgression of societal boundaries, far from the consolatory and infantilizing reading of Palazzeschi’s best-known divertissements.

Contributors

Note Biografiche

Author bios.

Briefly Noted

Ph.D. Dissertations in Italian Studies at UCLA 2004-14

A list of recent Ph.D. dissertations in Italian Studies filed at UCLA.